如何培养出最为杰出的人才

2006年04月16日 来源: 中国教育报 浏览次数: 0

【事件】清华大学软件科学实验班姚期智教授:在自由的学术氛围中锻造领军人才 

周襄楠

像在2004年辞掉在普林斯顿大学的终身教职、卖掉美国的房子毅然回国一样,图灵奖获得者姚期智在担任清华大学全职教授仅仅1年半之后,就发起了志在培养国际计算机科学领军人物的软件科学实验班,动作之快令人惊诧,敢想敢做的风格令人钦佩。

对于这个班的建立,清华大学副教务长、教务处处长陈永灿说:当前,学校的本科教学工作在注重通识基础和强化实践教育的同时,希望能推动因材施教,促进学生的和谐发展。设立软件科学实验班,就是这种拔尖创新人才培养的一个新尝试。我们期待着软件科学实验班为清华多样化创新人才培养提供新的成功范例。

期待从中诞生世界顶尖的计算机科学人才

之所以发起成立这个实验班,是因为我感觉当前我国的计算机科学本科教育水平与麻省理工、斯坦福等国外一流大学的教学水平仍有一定的差距,因此,我希望能以自己在国外多年的理论研究与教学经验,结合世界上最优秀的软件研究院之一——微软亚洲研究院的资深专家的实践经验,把本班的学生培养成为具有麻省理工、斯坦福同等水平的世界顶尖计算机科学人才。姚期智先生在致清华学生的公开信中如是说。

姚先生说:对于这个班的构想也是逐渐形成的。最初只是想在清华培养一批杰出的博士生,同时建立起一支好的研究团队,但是后来我认为要培养好的研究生,实在是应该从本科生开始做起。我起先主讲了两门清华没有开设的课程——理论计算机科学,然后我觉得应该有一个特别的班专门培养一流计算机科学领域的本科生。

在得到清华大学和微软亚洲研究院的全力支持之后,怎样聚集一些杰出的科学家将学生好好地培养这个现实当中的难题不复存在,软件科学实验班一下子从纸上跃到了手中,整个事情的进展甚至要比姚先生本人的预想还要快:日前,软件科学实验班已经确定了首期学生名单。来自全校大一大二的59名优秀的理工科学生成为幸运者,该班将在本年度的秋季学期开学,以后该班每届将只从大一学生当中招收30人。

借鉴国外计算机教育的先进方法,姚先生与微软的专家们专门为本班同学精心设置了8门核心课程。姚先生将亲自执教理论计算机科学(上、下)”两门课程,国际著名密码专家王小云教授将主讲其中的课程密码及安全计算

谈起这个班的教学特色,姚期智先生谈了两点:一是课程的内容非常注重基础科学的教授,另外就是加重了国际学术交流和实践的环节,将选送部分最优秀的学生前往美国的前5名大学进行交流、学习,另外四年级的同学都将有机会到微软亚洲研究院进行实践。

我们这个班的现在条件丝毫不逊色于美国任何地方的一流学府,在这个班里以后很有可能走出世界计算机科学领域领军性的人物。所以我们这件事情就是做和不做的问题,一旦开始做了就没有失败的可能。姚先生对于这个班的未来充满信心。

要让本科同学感到创新和研究的快乐

没有投影,没有讲义,在这学期姚期智给本科生开设的理论计算机科学课堂上,他讲课的道具就是一支白色的粉笔。

用英文讲授,板书简单明了,思路非常清晰。虽然讲授的内容大多是以数学的推导和演算为主,但是姚先生在讲解的过程当中不断拎出各种有意思的小故事,在演算和推导过程当中常常走出出人意料的怪招,吸引得同学们屏息观看,有的抄抄简单的笔记,有的甚至根本不做笔记,有的还会在讲课的间歇爆发小小的争论。

在这样的课堂上,还常常会有国际知名的学者空降到这些稚嫩的学生面前,带给同学们各种各样有趣而难解的问题。笔者见到的是来自加拿大滑铁卢大学的年轻学者Ashwin Nayak,他带给同学们一个有关计算机算法的奇思妙想。

在进行本科教育的时候,你要激发学生对于科学工作的热情,要让他们接触到很有意思的方法,参与到课堂当中的讨论来,同时让他感觉到创新和研究的快乐,这是与解习题和考试完全不同层次的一种快乐的感觉。还要让他们对科学价值有一种观念,即应该知道在科学研究中什么重要什么不重要,到了高年级就需要让他知道有哪些研究方向可以选择。我心中的理想状态是,在本科高年级已经有一些本科同学能够做出研究结果或者有研究论文发表。

为了让每个同学都能有机会学好,姚先生为这门课程配备了5个助教,他们都是姚先生旗下的研究生。

曾在麻省理工、伯克利、斯坦福、普林斯顿教过课,有30年多年教学经验的姚期智,每次课前都会花大量的时间来准备课程内容、习题,每次课后都会和助教一起讨论课程及学生的学习情况。

要用榜样的力量激发学生创造的潜能

只要好好教,中国学生可以没有缺点。姚先生说。

他们唯一缺乏的就是给他们多一点榜样的鼓励,中国学生无论就智慧还是就能力而言都是相当强的。姚先生对中国的学生缺少创造力这种说法给予了否定,要想学生有创造力和想象力,是需要例子鼓励他去做的。很难说一个人生来就知道自己多有创造力,他要看到别人怎么去创造的才会发挥创造的潜能,这可能就是为什么很多人都去读伟人传记的原因,就是说他们需要一种模式鼓励自己。

为了鼓励学生勇于发现、勇于创造,他特意请来了3位美国大学的优秀研究生,与他旗下的研究生们一起上课,一起讨论。

如果我的研究生喜欢这种模式,并且觉得自己完全也可以做到,他们就真的能够做到,这种榜样和学习的力量是巨大的。他说。

姚先生对记者指出了这样一种现象:在美国的计算机科学领域,常常在某一个时段、某一个地方涌现出一批非常有才华的学生,十几年之后他们几乎都成长为计算机科学领域里的风云人物,几年之后类似的情况又在另外一个地方重演。

姚先生认为,作为导师,主要的工作就是为学生创造好的研究环境使这种群体效应显现并最大化,让学生的思想在这种浓厚的学术氛围当中自由地成长:培养出一个好的研究环境之后,导师就会轻松很多。那个时候导师的主要工作就是给研究生在研究方向上予以点拨,经常邀请该领域的杰出学者来做报告、和大家进行讨论,让大家知道这个研究领域的最新进展。

要为中国理论计算机科学做好第一片试验田

姚先生希望通过软件科学实验班,为清华计算机科学领域的本科生打造一个世界知名的品牌。

以前我和我的同事,乃至中国的同事讲要做这件事情,大家都认为这是不可能的。我们如果能够证明其可能,在中国就会有更多的学校来尝试这样的事情。从更高的层面而言,我们只是一个小的部分,是中国创建世界一流大学的进程中小小的一部分。

对于发展中国家在教育、科研事业当中存在的诸多问题,姚先生用登山做了一个比喻:登山的时候要先有一个人攀登到山顶上,然后其他的人才能够上来,我想这种渐进的方式比较适合中国现在的情况。

他说,不可能一下子在中国这样的发展中国家建立起一个通盘的高效运作的系统,也不可能将所有的缺陷一下子全部改观,最好的过程就是:首先建立一种小规模的示范性的工作,比如这个实验班。一方面是因为我们人力有限,另外一个方面也是因为这是一个全新的工作,我们不想刚开始的时候就把它做得太大,一件新的事物发展过程中一定会有很多需要改进的地方。

姚期智欢迎任何在理论计算机科学方面有天分、有兴趣的学生加入到他们的研究活动当中来:即使他是本科生,只要他在这方面有天赋,我也很希望把他引到我们这个群体里面来。我们研究团队的各种学术活动都是开放的,不仅清华的学生可以来,其他高校的学生我们都欢迎他来。我们需要的就是这样的一个环境,大家在科研方面可以公开的交流,因为只有这样,我们才有机会培养出最为杰出的人才。